Mal Evans: de stille kracht achter de schermen bij The Beatles

Webmaster Ingezonden columns

Mal Evans, al menigmaal dook zijn naam op in mijn blogjes over The Beatles. Achter de schermen speelde hij een belangrijke rol in het bestaan van de band. Hij was assistent-road manager, manusje van alles, bodyguard, vertrouweling en zelfs…medecomponist, zonder dat hij daar ooit openlijk de credits voor kreeg. John, Paul, George en Ringo waren zeer op hem gesteld. Mal Evans kreeg als één van de weinige mensen ter wereld de kans om de opkomst (én ondergang) van The Beatles van heel dichtbij mee te maken. Zijn eigen bestaan eindigde helaas ook op trieste wijze. Deze week duiken we in het leven van Mal Evans en de belangrijke rol die hij achter de schermen bij The Beatles speelde.

Groot Elvis-fan
Malcolm (Mal) Frederic Evans werd op 27 mei 1935 geboren. In Liverpool, net als The Beatles. In 1961 ontmoette hij zijn toekomstige vrouw, Lily, op de kermis van New Brighton dat aan de overzijde van de Mersey ligt. Het paar trouwde al snel en kreeg een zoon, Gary. Het gezin streek neer in een woning aan Hillside Road, een kleine straat die uitkomt op het drukke Menlove Avenue, waar John Lennons tante Mimi in die tijd nog steeds woonde. Iedere ochtend ging Mal trouw naar de posterijen waar hij als telefoonmonteur werkte. In zijn vrije tijd luisterde hij graag naar Elvis-platen.

Portier bij de Cavern Club
Ergens in 1962 maakte Mal een pauzewandelingetje door het centrum van Liverpool en kwam hij terecht in Mathew Street. Daar hoorde hij muziek uit een ruimte schallen. Nieuwsgierig als hij was, daalde Mal de trappen van de Cavern Club af en zag hij een plaatselijke band die hem niet bekend voorkwam. Ook al was hij enorme Elvis-fan, Evans concludeerde dat deze Beatles toch ontzettend goed klonken. Mal besloot vaker naar The Beatles te komen kijken en knoopte regelmatig een praatje aan met Paul McCartney en George Harrison. Het was Harrison die concludeerde dat Mal met zijn lengte van nagenoeg 2 meter prima dienst kon doen als portier bij de Cavern Club. En zo vervulde Mal al snel de vacature die er was. Daar zag hij de populariteit van zijn favoriete bandje al snel groeien.

The Gentle Giant
Steeds vaker stak Mal de handen uit de mouwen wanneer de vaste chauffeur en sjouwer van de band, schoolvriend Neil Aspinall, hulp nodig had of verhinderd was. Ringo Starr, die niet lang daarna bij The Beatles zou komen drummen, vertelde ooit in een interview dat Mal, die ook wel The Gentle Giant werd genoemd, met gemak Pauls grote basversterker optilde en in de bandbus schoof. Iets dat niet veel mensen hem nadeden. Paul McCartney memoreerde ooit hoe Mal op een avond hun bus naar huis moest rijden. Tijdens de lange rit, in slecht weer, sprong er iets tegen de voorruit, waardoor een aantal grote barsten hem als chauffeur het zicht ontnamen. Mal twijfelde geen seconde en sloeg met één beweging de voorruit uit de bus en reed in weer en wind, onder ijskoude omstandigheden, de band veilig terug naar Liverpool.

De krant en een paar sokken
In 1963 ging Evans officieel voor The Beatles werken. Hij werd onmisbaar, zowel tijdens opnamesessies, waar hij assisteerde met de thee, of soms een instrument bespeelde, als tijdens tournees. Daar beschermde hij de bandleden met zijn enorme postuur. Mal werd een manusje van alles, iemand die dag en nacht voor John, Paul, George en Ringo klaar stond. De man die zorgde dat hun instrumenten goed stonden op het podium, hun stropdassen recht zaten vlak voordat het showtime was, de assistent die anoniem naar de plaatselijke winkel kon om de krant of een paar sokken te halen, de man die direct met de verbanddoos klaarstond als er een pleister nodig was. Jarenlang was Mal een verlengstuk van The Fab Four. Een taak die hij met plezier en toewijding uitvoerde.


Angstige momenten in Manila
Tijdens de laatste desastreuze tour-momenten die The Beatles in de zomer van 1966 in Manila beleefden, ving Evans letterlijk de meeste klappen op, tijdens het tumultueuze vertrek dat de Fab Four ten deel viel. Toen The Beatles weigerden op te komen draven bij een lunch van Imelda Marcus, werden zij letterlijk het land uitgeslagen en -getrapt. Toen iedereen eenmaal veilig in het vliegtuig zat, werd een aantal leden van de staf weer gesommeerd uit te stappen. Evans maakte daarbij angstige moment door en riep over zijn schouder Tell Lil I love her. Het liep met een sisser af en Mal kon veilig mee naar huis vliegen. Nadat The Beatles stopten met hun tournees bleef Mal bijna dagelijks aanwezig in de studio’s. Inmiddels woonden John, George en Ringo in grote landhuizen op het platteland bij Londen. Wanneer het drietal na een opnamesessie weer naar huis werd gereden, dook Evans met McCartney (die in Londen bleef wonen) het nachtleven in.


Paul McCartneys favoriete reismaatje
In november ’66 vlogen Mal en Paul naar Kenia, voor een gezamenlijke vakantie. Het is leuk dat daar nog een 8mm-[filmpje] van bewaard is gebleven. Op 2:00 zien we Mal duidelijk in beeld, genietend van de trip door Ambosali National Parc:


Met Brian Wilson bij The Mama’s & The Papa’s
Op de terugweg, in het vliegtuig, inspireerde hun gesprek over een peper- en zout-stelletje (Salt and Pepper) McCartney tot de titel Sergeant Pepper’s Lonely Hearts Club Band. Al eerder dat jaar vergezelde Mal Paul in Frankrijk en Spanje op korte tripjes. In het voorjaar van 1967 was Evans er in Los Angeles getuige van hoe Paul McCartney op bezoek ging bij leden van The Mama’s & The Papa’s, waar Brian Wilson aanwezig was, die met The Beach Boys werkte aan het album Smile. Toen Paul dat jaar het tijdelijk zonder conciërge of huishoudster moest stellen, trok Evans bij hem in op 7 Cavendish Avenue om de boel daar draaiend te houden.

Mal was werkelijk overal present
Er zijn eindeloos veel verhalen over Mal Evans en The Beatles. Hij was erbij toen de groep in Griekenland op zoek ging naar een eiland om een commune te starten, hij vloog met Paul McCartney naar Nice om de videoclip van The Fool On The Hill op te nemen, hij was degene die alvast vooruit reisde naar de ashram van de Maharishi in India om te inspecteren waar The Beatles terecht zouden komen. Het was ook Mal Evans die als één van de weinigen aanwezig was bij het huwelijk van Paul en Linda op 12 maart 1969.


Mal’s Silver Hammer
Als we specifiek kijken naar wat Mal Evans op muzikaal gebied bijdroeg aan The Beatles dan is dat toch een aardige opsomming: hij zong mee op Yellow Submarine, speelde orgel op You Won’t See Me, harmonica op Being For The Benefit Of Mr. Kite, sloeg mede het slotakkoord in A Day In The Life aan, waarop hij ook tellend richting de wekker is te horen, nam de tamboerijn op Dear Prudence en de trompet op Helter Skelter ter hand, droeg bij aan You Know My Name en What’s the New Mary Jane. Op Maxwell’s Silver Hammer horen we The Gentle Giant in het refrein met “bang bang” de klus klaren. Als componist zou Mal, zittend aan de piano naast McCartney mee hebben gewerkt aan Fixing A Hole en het titelnummer van Sgt. Pepper. In zijn dagboeken schreef Evans over deze ervaringen. Ook over de belofte van Paul McCartney dat hij royalties zou krijgen.

38 pond per week
Hoewel Evans een niet weg te denken factor was in de persoonlijke levens van de vier Beatles, bleef hij daarvoor het schamele salaris van 38 pond per week ontvangen. Of de bandleden, die zich verre van financiële zaken hielden, dat zelf ooit geweten hebben, is de vraag. Mal en zijn gezin hadden het niet breed en de financiële problemen namen toe, toen The Beatles uit elkaar vielen. Mal werd ontslagen door de omstreden Apple-manager Allan Klein. Hoewel Mal zich nog voorzichtig bezig hield met het produceren van een aantal acts zoals Badfinger, Splinter, Keith Moon en Jackie Lomax, was hij zijn bijzondere baantje bij The Beatles kwijt. Wel fungeerde hij nog als assistent bij de opnames van Harrisons All Things Must Pass en Lennons John Lennon & The Plastic Ono Band. Met George Harrison schreef hij nog het nummer You And Me Babe, dat op Ringo’s album uit 1973 terecht kwam.


De stoppen sloegen door
Evans scheidde in 1973 van zijn vrouw en verhuisde naar Los Angeles. Daar ging het bergafwaarts met hem. Officieel was hij nog getrouwd met Lilian, al woonde hij in LA in een motel, samen met zijn nieuwe vriendin Fran Hughes. Ook werkte hij aan een boek, getiteld Living The Beatles’s Legend. Kort voor Kerst 1975 stuurde Lilian hem het officiële scheidingsverzoek. Dat deed bij Mal alle stoppen doorslaan. De dagen erna raakte hij onder invloed van valium. Zijn vriendin belde co-auteur John Hoernie, die hem naar bed hielp. De conversatie liep uit de hand en Mal greep een luchtpistool. Er ontstond een worsteling tussen de twee. Fran belde in paniek de politie. Evans werd onder schot gehouden en gevraagd zijn pistool te laten vallen. Dat weigerde hij, in zijn verwarde toestand. Toen hij het wapen op de agenten bleef richten, vuurden zij zes kogels af, die hem fataal werden. De agenten wisten niet dat Evans slechts een luchtpistool bij zich droeg. Het mag een in-trieste samenloop van omstandigheden genoemd worden.


Een koffer vol schatten
Mal werd op 7 januari 1976 gecremeerd in Los Angeles. Daar was geen ex-Beatle bij aanwezig. George Harrison maakte 5000 pond over aan de familie, om de kosten op te vangen. Evans’ as die naar Engeland verstuurd werd, raakte zoek in de post. In 1986 ontdekte men een koffer in de kelder van een New Yorkse uitgever, met een aantal persoonlijk eigendommen. Het waren onder andere Mals dagboeken en een aantal handgeschreven songteksten van John Lennon en Paul McCartney. De erven Evans lieten deze items voor hoge bedragen veilen. Voor Mal maakte het allemaal niets meer uit. The Gentle Giant was niet meer.

Anne Hurenkamp blogt wekelijks over haar liefde voor The Beatles. Je kunt haar blog hier lezen of door je via e-mail te abonneren op www.Beatlestalk.blogspot.nl